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Sandro Rosell
FC Barcelona President

El Manchester United Football Club es uno de los clubes de fútbol más condecorados de Inglaterra, más condecorados del mundo. Nuestros padres, nuestros abuelos, nosotros mismos podemos contar cosas maravillosas que los “Diablos Rojos” han hecho a lo largo de su historia. En el presente no están pasando por su mejor momento, intentan volver a sus tiempos gloriosos de la mano del entrenador Ole Gunnar Solskjær y de estrellas como Paul Pogba o Marcus Rashford, mientras la plantilla mira hacia el futuro con promesas como Daniel James o Mason Greenwood. Si tenemos en cuenta el pasado, podemos adelantar que lo conseguirán, que algún día volverán a ganar una Liga de Campeones. Porque siempre se levantan.

Hoy viajamos en el pasado hasta la temporada 1973-1974. Un año futbolístico que comenzó para el United con Tommy Docherty como técnico y un malogrado George Best, que se iría al final de esa campaña del club después de 11 años, en la plantilla. Una plantilla no liderada por él, sino por jugadores como el portero Alex Stepney, el defensa Martin Buchan, el mediocentro Sammy McIlroy o el delantero Lou Macari. Un año futbolístico en el que el equipo que juega en Old Trafford descendió a la Second Division de la Football League, la liga que actualmente es conocida como Sky Bet Championship o English Football League Championship. ¿Cómo sucedió eso? Una pregunta mejor. ¿Cómo ocurrió seis años después de coronarse reyes de Europa? Esto es lo que vamos a ver en esta nueva aventura por el pasado del fútbol inglés.

29 de mayo de 1968. Wembley Stadium. Londres. Inglaterra. Ante 100 000 espectadores, con el italiano Concetto Lo Bello como árbitro del encuentro, el Manchester United consiguió vencer al Benfica por 4-1 para alzarse con el trofeo de campeones de la Copa de Europa, competición que ahora es conocida como Copa de Europa o Champions League. Los dos equipos llegaron a la final después de eliminar al Real Madrid y Juventus, respectivamente, en las semifinales. Cuando se cumplieron los noventa minutos de juego, estaban empatados 1-1. Bobby Charlton había marcado para los ingleses y Jaime Graça había hecho lo propio para los portugueses. Tocaba jugar la prórroga. Las dudas se resolvieron pronto. Antes de los diez minutos de la primera parte, Best, Brian Kidd y el propio Charlton habían sentenciado la final situando el marcador en 4-1. Así, el equipo liderado por el legendario entrenador Matt Busby se convertía en el mejor del viejo continente.

En ese momento, no había forma de predecir lo que sucedería en los años venideros.

Cuando acabó la siguiente temporada, en 1969, el United se encontraba en la posición 11 de la tabla clasificatoria, sin opción de entrar en la siguiente edición de la Copa de Europa. Y no habiendo podido ganar ninguna de las demás competiciones, perdiendo también la Intercontinental Cup, que disputaron a dos partidos contra Estudiantes de La Plata, vencedores de la Copa Libertadores el año anterior. Había motivos para preocuparse, especialmente cuando a final de temporada Matt Busby anunció que dejaba el club. Entonces, un novato en los banquillos como Wilf McGuinness se puso a los mandos del combinado mancuniano. Aunque cabe recordarse que sólo dirigió al mismo durante un año y medio, volviendo entonces Busby durante seis meses, momento en el cual se retiró definitivamente como entrenador de fútbol.

Con McGuinness como encargado de la plantilla, el Manchester hizo de la 1969-1970 una mejor temporada que la anterior. De nuevo, no consiguieron ganar ningún campeonato, pero quedaron en el puesto ocho en la liga, alcanzando las semifinales en la Copa de la Liga. Sin embargo, por segundo año consecutivo, estaban fuera de Europa. Aún así, parecía haber motivos para la esperanza.

Cuando acabó la siguiente temporada, en 1971, los “Diablos Rojos” se dieron cuenta de que habían repetido casi paso por paso lo hecho el año anterior. Al menos no hemos empeorado, seguro que pensaron muchos de sus seguidores. A excepción de la FA Cup, competición en la cual quedaron eliminados en la tercera ronda, una clasificación peor que en la campaña anterior, en la que quedaron terceros.

Repetirían octava posición en la liga por tercer año consecutivo en 1972. Era gran casualidad, sí, pero nada de lo que estar orgullosos. Cada vez estaban más alejados de los tiempos de gloria. Seguían sin ganar títulos y sin la posibilidad de competir con los mejores del continente, con los mejores clubes de Europa.

Tenían que levantarse, una vez más. Lamentablemente, no pudieron hacerlo e hicieron la peor de las cinco temporadas desde que habían ganado la Copa de Europa. Cuando llegó 1973, quedaron décimo octavos en la clasificación liguera y cayeron eliminados en la tercera ronda en las dos copas. Había sido una muy mala temporada para el Manchester United. Pero era solo el comienzo de su caída a los infiernos.

El 29 de abril de 1974 “The Red Devils” confirmaron sus peores presagios. Ese día perdieron ante el Stoke City después de haberlo hecho con el Manchester City y el Everton. Con estas tres derrotas consecutivas, y después de haber hecho una campaña para el olvido, pero que nunca se olvidará, el conjunto de Old Trafford descendió a la segunda división del fútbol inglés. El castigo fue todavía peor. No bajaron de categoría en el último encuentro, sino que lo hicieron al perder contra los “Citizens”, contra sus vecinos, contra el club con el que compartían ciudad y enfrentamiento.

Tan sólo seis años después de haber ganado la Copa de Europa en 1968, en 1974, el Manchester United Football Club descendía a segunda división. Tan sólo seis años después de haber tocado el cielo, el Manchester United Football Club, uno de los clubes más condecorados de la historia, se encontraba en el infierno.

 

Seis años después de haber tocado el cielo...

...se encontraba en el infierno.

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